Une orque âgée, âgée d’environ 47 ans, matriarche d’une famille nombreuse vivant dans le nord-est de l’océan Pacifique, n’a pas été vue depuis des mois, ce qui fait croire aux chercheurs qui surveillent l’espèce dans la région qu’elle est morte.

Orca L47 repéré en train de jouer en mer en 2020. Image : Centre de recherche sur les baleines (CWR)

Selon Live Science, la grand-mère connue sous le nom de L47 était l’une des femelles les plus prolifiques des résidents du Pacifique Sud dans sa jeunesse, ayant apporté au monde sept chiots – un nombre plus important que toute autre femelle de l’espèce à cet endroit.

Selon des représentants du Whale Research Center (CWR), les résidents du sud sont trois groupes (ou « familles ») — J, K et L — d’orques étroitement apparentés qui nagent dans les eaux près de la Colombie-Britannique, de Washington et de l’Oregon, aux États-Unis.

Orca L47 n’est pas sur le recensement 2021 de l’océan Pacifique

Lundi (20), le CWR a annoncé que le L47 n’est pas inclus dans le recensement 2021 des résidents du sud, car il était absent au moment de l’enquête, qui a eu lieu en septembre, ayant été vue pour la dernière fois le 27 février, sur le canal Swanson, près de la Colombie-Britannique.

Bien qu’il ne semble pas mal nourri ou en danger, il n’a pas été revu dans les recherches menées au cours des mois suivants dans le détroit de Juan de Fuca, un plan d’eau qui relie la mer des Salish à l’océan Pacifique.

Lors du recensement de septembre, les chercheurs du CWR ont retrouvé et photographié à plusieurs reprises les enfants et petits-enfants de L47, mais rien de grand-mère. « Votre absence répétée répond à nos critères pour déclarer une baleine disparue et probablement morte », ont déclaré les représentants de CWR dans un communiqué.

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Fait

important, bien qu’il soit connu sous le surnom d’ « épaulard », l’orque n’est pas une baleine, mais un type de dauphin géant. Mais communément, on l’appelle même une baleine.

Chaque noyau familial tourne autour d’une femme plus âgée, et L47 est la base du groupe L. Deux de ses filles sont encore en vie et ont eu leurs propres enfants. Les orques femelles se reproduisent jusqu’à l’âge de 40 ans, selon la National Oceanic and Atmospheric Administration (NOAA). En plus d’eux, L47 a également un fils vivant d’environ 10 ans, nommé L115.

Orca L47 avec son plus jeune fils, L115. Crédit : Centre de recherche sur les baleines (CWR)

La mort de Granny Orca pourrait déstabiliser votre famille

Les clans tueurs dépendent de leurs matriarches pour leur leadership, en particulier lorsque le saumon est difficile à trouver, et la mort possible de L47 peut entraîner des problèmes pour les membres les plus jeunes et les plus vulnérables de la famille.

« Votre fils, L115, qu’un homme du même âge courrait avec une mère vivante », explique CWR.

Si la mort de L47 est confirmée, le nombre de baleines vivant dans le sud est de 74 individus, mais ce nombre ne représente qu’une petite fraction des « épaulards » dans le monde.

Selon la NOAA, bien que certaines populations de cerfs-volants, y compris les résidents du Pacifique Sud, aient diminué au cours des dernières décennies, on estime qu’il y a encore 50 000 orques dans le monde, dont près de la moitié vivent dans les eaux du Pacifique Nord-Est.

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